??Qu?? es el “rayo tractor s??nico” que hace que los objetos leviten como en Star Trek?

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Imagina una especie de tornado de ondas ac??sticas que levante objetos y los lleve a otro lugar sin que nada ni nadie las toque.
??Escena de ciencia ficci??n? No necesariamente.
Si bien es cierto que el concepto de un dispositivo capaz de atraer cosas de gran tama??o que se encuentra a la distancia utilizando un haz de luz o de audio est?? presente en libros y pel??culas de ese g??nero, una nueva t??cnica podr??a acercarnos a esa posibilidad.
Se trata de un rayo tractor s??nico.
Para quienes conocen los mundos imaginados de sagas como Star Trek, ninguna explicaci??n es necesaria. Pero para quienes se est??n preguntando “??qu?? es eso?”, he aqu?? la respuesta, cortes??a de Greg Williams y Wikimedia Foundation.
??Qu?? es un rayo tractor? Cortes??a de Greg Williams / Wikimedia Foundation.
Image caption??Qu?? es un rayo tractor? Cortes??a de Greg Williams / Wikimedia Foundation. (Traducci??n breve)
“Se trata de un haz de sonido capaz de mover part??culas hacia adelante, mantenerlas en una posici??n espec??fica o incluso hacerlas retroceder”, resume para BBC Mundo Mihai Caleap, investigador de la Universidad de la Universidad de Bristol que particip?? en el desarrollo de la t??cnica.

Flotando en el aire

“Todos sabemos que las ondas sonoras pueden tener un efecto f??sico, pero aqu?? hemos conseguido controlar el sonido en un grado que nunca antes se hab??a alcanzado”, se??ala el supervisor de la operaci??n Bruce Drinkwater, del Departamento de Ingenier??a Mec??nica de la Universidad de Bristol.
Efectivamente, el poder que tiene el sonido para lograr que diversos objetos e incluso insectos diminutos floten en el aire, el agua e incluso en tejidos org??nicos ha sido aprovechado en la manipulaci??n de c??lulas, l??quidos o seres vivientes sin tocarlos ni contaminarlos.
Pero hasta ahora hab??a un problema:para que los objetos se mantuvieran en suspensi??n ten??an que ser del mismo tama??o que la onda ac??stica.
Ahora, el equipo de investigadores encontr?? una opci??n para sortear este obst??culo.
Su funcionamiento se asemeja a la estructura de un tornado: un centro silencioso rodeado por un sonido muy alto.
“La t??cnica que desarrollamos permite controlar la suspensi??n de objetos que son m??s grandes que la onda ac??stica”, afirma Caleap.
Nave de Star TrekDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionEl concepto de atraer un objeto con un haz de luz ha sido parte del imaginario de la ciencia ficci??n desde hace tiempo… pero mucha de la tecnolog??a de hoy fue ciencia ficci??n en el pasado.

Usos pr??cticos

Los cient??ficos de la Universidad de Bristol descubrieron que la velocidad de rotaci??n se puede controlar cambiando con rapidez la direcci??n de los v??rtices (que se definen como un flujo circular de part??culas). As?? se estabiliza al rayo tractor s??nico.
Utilizando ondas ultras??nicas, con un tono que solo pueden escuchar los murci??lagos, incrementaron el tama??o del centro silencioso y lograron que en ese espacio flotara una esfera de dos cent??metros.
“Este descubrimiento le permitir??a a los m??dicos adaptar los aparatos utilizados en ecograf??as para no s??lo ver las piedras en un ri????n o part??culas dentro del ojo sino tambi??n poder moverlas“, explica Caleap.
Adem??s, una versi??n en miniatura tambi??n podr??a capturar y transportar c??psulas de medicamentos o instrumentos microquir??rgicos a trav??s de los tejidos vivos.
Y sus posibles aplicaciones van m??s all?? de la medicina.
Ilustraci??n del experimento con el rayo tractor s??nico
Image captionIlustraci??n del experimento con el rayo tractor s??nico. Cortes??a: Universidad de Bristol.
“Tambi??n ser??a ??til en las l??neas de producci??n que requieren el ensamblaje de objetos delicados pues no habr??a necesidad de tocarlos”, se??ala Bruce Drinkwater.
Caleap no duda que “en el futuro, con m??s poder ac??stico, ser?? posible sostener objetos a??n m??s grandes”.
??Ser?? que el t??tulo del art??culo la Universidad de Bristol nos da una idea de ese futuro que est?? imaginando?: “El haz de tractor ac??stico m??s poderoso del mundo podr??a allanar el camino para la levitaci??n de humanos”.
N??tese sin embargo el uso de “podr??a allanar el camino“: por ahora, los ??nicos humanos que levitar??n con un rayo de tractor s??nico seguir??n siendo habitantes del mundo de la ciencia ficci??n.
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