C??mo “la locura por minar criptomonedas” est?? poniendo en peligro la b??squeda de vida extraterrestre

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Los cient??ficos que buscan se??ales de vida extraterrestre tienen un gran problema. Y todo se debe al auge de las criptomonedas, seg??n un experto en radioastronom??a.
Los investigadores especializados en la b??squeda de inteligencia extraterrestre o SETI en ingl??s (Search for Extraterrestrial Intelligence) quieren ampliar sus operaciones en dos observatorios.
Pero se enfrentan a la escasez de un componente clave de hardware.
“Queremos usar la ??ltima versi??n de tarjetas gr??ficas y no las hallamos en el mercado”, dijo a la BBC el radioastr??nomo Dan Werthimer, investigador del Centro de Estudios de B??squeda de Inteligencia Extraterrestre de la Universidad de Berkeley en California, Estados Unidos.
Las tarjetas gr??ficas, tambi??n denominadas unidades de procesamiento gr??fico o GPU por sus siglas en ingl??s, son coprocesadores de gr??ficos usados para aligerar la carga del procesador central o CPU en aplicaciones como videojuegos.
Pero la demanda de tarjetas gr??ficas se ha disparado debido a la miner??a de criptodivisas.
“Este fen??meno est?? limitando nuestra b??squeda de vida extraterrestre y nuestros esfuerzos para responder a preguntas como ??estamos solos en el universo?”, se??al?? Werthimer a la BBC.
“Este problema es nuevo, lo hemos enfrentado en las ??rdenes de compras en los ??ltimos dos meses”.

Mineros y radioastr??nomos

Minar o conseguir una moneda como Bitcoin o Ethereum requiere conectar computadoras a una red global y usarlas para resolver problemas matem??ticos complejos.
Parsons frente a las antenas del proyecto Hera (Foto: gentileza Aaron Parsons)
Image captionAaron Parsons frente a las antenas del proyecto Hera. (Foto: gentileza Aaron Parsons)
Estas acciones forman parte del proceso de validaci??n de las transacciones realizadas por quienes usan la criptomoneda.
Y como recompensa por su trabajo, los mineros reciben un pago en criptodivisas obteniendo ganancias.
Las tarjetas gr??ficas, por otra parte, son chips de alto rendimiento que no s??lo se usan en videojuegos.
Pueden combinarse para minar criptomonedas y son usadas por radioastr??nomos y otros interesados en procesar grandes cantidades de datos.
“En el caso de la b??squeda de inteligencia extraterrestre examinamos la mayor cantidad de frecuencias posibles porque no sabemos en cual de ellas puede comunicarse ET”, se??al?? Werthimer.
“??Usar?? AM, FM u otro tipo de comunicaci??n? Debemos mirar muchos tipos de se??ales diferentes y eso requiere un enorme poder de computaci??n”.

“Se agotaron”

Werthimer explic?? que en el caso de algunos telescopios, la Universidad de Berkeley usa cerca de 100 tarjetas gr??ficas para analizar datos.
Cient??fico frente a cables y dispositivos del radiotelescopio Hera (Foto: gentileza Aaron Parsons)
Image captionLos cient??ficos obtuvieron fondos para expandir el radiotelescopio Hera. El gran problema es la escasez de tarjetas gr??ficas. (Foto: gentileza Aaron Parsons)
Se trata de telescopios capaces de captar radiofrecuencias provenientes de sitios muy distantes fuera del Sistema Solar y fen??menos como el colapso de estrellas.
Werthimer y sus colegas en la Universidad de Berkeley est??n intentando ampliar la capacidad de an??lisis de datos de dos observatorios, Green Bank en el estado de Virginia Occidental en Estados Unidos, y Parkes en Australia.
El gran problema es la falta de tarjetas gr??ficas.
“Tenemos el dinero, contactamos a los vendedores, pero nos dicen que se agotaron“.
Un ejecutivo de Nvidia, una de las principales empresas productoras de chips, dijo la semana pasada en una conferencia con sus inversores que la compa????a “est?? trabajando muy duro” para responder a la demanda de tarjetas gr??ficas en el mercado.

Primeras estrellas

Otros radioastr??nomos tambi??n han sido afectados.
Un grupo de cient??ficos que busca evidencia de las primeras estrellas del universo se sorprendi?? recientemente al constatar que el costo de las tarjetas gr??ficas se hab??a duplicado.
“Recibimos fondos de la Fundaci??n Nacional de Ciencia de Estados Unidos y queremos expandir nuestro telescopio”, se??al?? Aaron Parsons, profesor de la Universidad de Berkeley.
El telescopio al que se refiere el profesor Parsons es conocido como HERA, un radiotelescopio situado en territorio sudafricano que es una colaboraci??n entre Estados Unidos, Reino Unido y Sud??frica.
El telescopio fue dise??ado para captar frecuencias muy bajas de ondas de radio emitidas por el gas de hidr??geno reionizado que permeaba el universo en sus primeras etapas.
Las tarjetas gr??ficas suelen ser conectadas para la laboriosa tarea de minar criptomonedas.
Image captionLas tarjetas gr??ficas suelen ser conectadas para la laboriosa tarea de minar criptomonedas.
Las tarjetas gr??ficas son necesarias para unir los datos de las muchas antenas de Hera.
Hace tres meses los investigadores de Hera hab??an presupuestado el gasto necesario para un conjunto de tarjetas gr??ficas de US$500 cada una. Pero el precio actual de cada tarjeta es de US$1000.
“Compramos muchas de esas tarjetas y necesitaremos ahora unos US$32.000 extra”, afirm?? Parsons.
El cient??fico expres?? preocupaci??n ante la posibilidad de que algunos proyectos deban ser suspendidos por completo si se agrava la escasez de tarjetas gr??ficas.

Ascenso mete??rico

Gracias en parte al reciente boom en los precios de criptomonedas como Bitcoin y Ethereum, minar estas divisas virtuales se ha vuelto m??s popular que nunca.
Los mineros de Bitcoin han pasado a usar en su gran mayor??a chips Asic, especiales para operaciones de este tipo.
Pero a??n es posible usar tarjetas gr??ficas para obtener ganancias minando Ethereum, seg??n Mathew Hick, experto en ciberseguridad de la empresa Hacker House.
“Puedes usar tarjetas gr??ficas GPU para obtener un peque??o beneficio. No ganar??s millones, pero si operas con 12 o 24 tarjetas gr??ficas recuperas en seis meses lo que invertiste en los chips”.
Hick se??al?? que las tarjetas gr??ficas son vers??tiles. Los expertos en ciberseguridad las usan cuando prueban la seguridad de contrase??as intentando descifrarlas, con computadoras que hacen millones de intentos con combinaciones diferentes”.
Hick se??al?? que las tarjetas gr??ficas se venden ahora en sitios como Ebay “a precios inflados”.
“Y es cada vez m??s dif??cil encontrar proveedores y tarjetas”.
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